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Cómo el plástico está arruinando nuestros océanos

Camina a lo largo de la línea de la marea. Cualquier playa servirá, en cualquier parte del mundo. Esto es en North Berwick, con vistas al Fiordo de Forth, con la extraordinaria colonia de aves alcatraces de Bass Rock claramente visible en el mar. Más allá de nosotros, la gran fuerza aérea de los alcatraces se precipitaba y se zambullía. Pero se suponía que debíamos mirar hacia abajo, no hacia arriba, y encontramos lo que estábamos buscando. ¡Ay!

Estábamos buscando nurdles. Así es como llaman a las perlas de plástico del tamaño de una lenteja en Fidra, una pequeña ONG  de sede local, llamada así por la isla en el Fiordo que se dice que inspiró la Isla del Tesoro. La industria los llama pellets de plástico de preproducción. Miles de millones se de estas se utilizan cada año en casi todos los productos de plástico. Con los derrames y el mal manejo, toneladas de estas pequeñas cuentas terminan en el mar.

¿De quién es el mar de todos modos? Esa pregunta de repente ha disparado la agenda política. ¿Es el mar un lugar privado para ser dividido entre el gobierno y las grandes empresas? ¿O todos tenemos una participación? Llámalo síndrome del Planeta Azul.

La serie documental de vida silvestre Planeta Azul II, con comentarios del incomparable David Attenborough, fue el programa de televisión más visto en el Reino Unido el año pasado, atrayendo a 17 millones de espectadores. El problema más emocional en el programa fue el plástico. Cada año, se estima que 8 millones de toneladas de este material terminan en los océanos. Hubo imágenes de albatros alimentando a sus polluelos con plástico, vimos a una ballena piloto de luto cargar a su ternero muerto y también había una tortuga carey enredada en una bolsa de plástico. Michael Gove, el secretario de Medio Ambiente, dijo que estaba “embrujado” por las imágenes.

 

En enero, el gobierno anunció un plan ambiental a 25 años que enfatiza la conservación de los océanos. Es largo en ambición, pero corto en garantías legales. La primera ministra, Theresa May, anunció planes para reducir la contaminación de los desechos plásticos, señalando que un tercio de todos los peces capturados en el Canal de la Mancha contenían trozos de plástico. La Sociedad de Conservación Marina realizó una limpieza de playa a nivel nacional y reportó 718 artículos de basura por cada 100 metros de playa.

“Todo el plástico que hemos fabricado todavía está allí, y la mayor parte se encuentra en el mar”, dice Sarah Archer de Fidra. Llega allí con muy pocas personas notándolo, como es usual con los problemas en el mar. Los nurdles atraen toxinas y las absorben. Productos químicos prohibidos durante largo tiempo, como el DDT, todavía están en el sistema, se lavan, como tantas otras cosas, en el mar, donde se pueden encontrar concentrados en estos gránulos de plástico. Los nurdles parecen huevos de peces y son consumidos por las criaturas del mar. Estos tienden a no distribuirse por lo que el animal en cuestión se siente constantemente lleno y deja de comer. Las autopsias en los frailecillos también han revelado nurdles en sus estómagos.

Se sabe que los frailecillos ingieren fragmentos de plástico. Foto: Greenpeace

Los humanos consumimos plásticos en nuestra agua potable y en los mariscos. “Es una forma de contaminación totalmente evitable”, dice Archer. Fidra trabaja para convencer a la industria del plástico de que el problema es grave y ha trabajado para establecer las mejores prácticas. “La solución”, dice Archer, “a veces es tan simple como un recogedor y un cepillo”.

Grupos de todo el país participan en La Gran Cacería del Nurdle, y Fidra muestra los resultados de la industria de los plásticos. La última vez, se encontraron nurdles en el 93% de las playas británicas sondeadas, y casi la mitad de los equipos de caza recolectaron más de 100 pellets. Una encuesta de la playa de Limekilns en el Firth mostró que cada año se arrojan entre 200 mil y 2 millones de nurdles.

Fidra ha tenido éxito con Cotton Bud Project, que alentó a la industria de los cosméticos a usar bastoncillos de algodón con tallos de papel en lugar de los de plástico que se lavan rutinariamente en las playas. Johnson & Johnson, Waitrose y la mayoría de los grandes supermercados han aceptado realizar el cambio. La gente local realmente puede afectar el comportamiento de las grandes empresas.

Gran Bretaña es un archipiélago; los que vivimos aquí comenzamos a creer que los mares que nos rodean merecen algo mejor. Es un sentimiento que se repite en todo el mundo y en lugares inesperados: Leonardo DiCaprio, por ejemplo, ha invertido dinero en un complejo sistema de alivio de la deuda en las Seychelles que beneficiará en última instancia a los delfines, las tortugas y otras especies marinas luego de que se acordara la creación una inmensa reserva marítima a cambio del pago de una parte de la deuda nacional.

Pero este sentimiento es particularmente intenso para quienes viven en las islas más pequeñas aquí en Gran Bretaña. Estas comunidades unidas tienen una fuerte tradición de organizarse y están preparadas para enfrentarse a cualquiera para proteger lo que importa. Pueden enseñar lecciones importantes a aquellos que vivimos en una isla más grande.

Las playas en el Fiordo de Forth están inundadas de nurdles. Foto: ALASDAIR NEILSON

En Arran, una isla con una población de 5 mil personas en la costa oeste de Escocia, conocí a Howard Wood, un buceador de una sola vez. Él es insignificante sobre el mar, viejo Howard. Aún va allí todos los días, al mundo loco y salvaje bajo las olas; el mundo que pocas personas ven, el mundo donde la gente puede hacer lo que quiera y nadie se da cuenta. Pero Wood notó bien.

En 1984, se eliminó el límite de pesca de tres millas mar adentro. Ahora, los grandes barcos podrían llegar a las costas de la isla; las dragas de vieira penetraron profundamente alrededor de Arran y destrozaron el lugar de abajo hacia arriba. Arrastraron el lecho marino y se llevaron la vida, la belleza, el significado y la comida.

Alguien tiene que hacer algo al respecto, pensó Wood. Fue un momento Bob Geldof. La respuesta vino desde el vacío: lo siento, Howard, pero eres tú. Así que él y su compañero de buceo Don MacNeish fundaron una organización llamada Coast, un limpio acrónimo de Community of Arran Seabed Trust. MacNeish tenía conexiones con Nueva Zelanda, un lugar a menudo por encima del resto del mundo en materia de conservación. Nueva Zelandia había establecido zonas de “no captura”: áreas donde la pesca está prohibida. Eso, concluyeron, era lo que Arran necesitaba.

Los problemas de Arran afectaron más que los sitios de buceo favoritos de Wood. Afectó a los espeleólogos locales, bandas de un solo hombre, hombres duros e independientes en pequeños botes que pusieron contenedores en el mar. Arran tuvo que cancelar su festival internacional de pesca de mar en Lamlash Bay, y el impulso a la economía se perdió. Sin peces, sin competencia de pesca.

“La actitud con la que nos enfrentamos fue que no tenía nada que ver con el público”, dice Wood. “Era un acuerdo entre las grandes pesquerías y el gobierno. Le pregunté por qué, como isleño, ¿no puedo tener una voz en el mar que nos rodea?

Profundo y significativo: una vez destruido por el dragado de vieiras, el fondo marino de la Isla de Arran ahora está prosperando debido a su estado como área marina protegida. Foto: LEIGH HOWARTH

Wood cree que el mar nos pertenece a todos, y debido a él ese principio ha sido legalmente establecido por abogados que trabajan de manera gratuita con Coast. Los mares son un recurso público y un bien público; el gobierno tiene la obligación de administrar el mar en nombre del público. “No lo aceptaron durante mucho tiempo, pero hace seis o siete años, tuvieron que asumirlo”.

Comenzó como la visión de un hombre y su pareja, pero ahora es un proyecto en toda la isla. La mayoría de las personas que trabajan en Coast están involucradas en el mar de una forma más o menos apasionada: buceo, snorkel, kayak. Ellos están juntos porque, bueno, están en el orinal. Y son isleños, por lo que trabajan juntos, los recién llegados y las personas nacidas de Arran por igual.

Se ha establecido una pequeña zona de no captura, y también lo que se llama área marina protegida (AMP). Esta es una designación oficial que representa la tardía constatación del gobierno de que tiene responsabilidades nacionales e internacionales por los océanos que nos rodean.

Alrededor de Arran, a menudo es una batalla entre los arrastreros y los especuladores. Uno tiene un gran lobby y todo el peso de las grandes empresas, el otro incluye a personas independientes que no están acostumbradas a actuar colectivamente.

Los creyentes están detrás de Coast. Cuando Iain Cusick realiza sus rondas reuniendo contenedores, a menudo lleva a la gente de la costa con él para ayudarlo a reunir información científica. Lo conocí mientras rebotaba cerca de la zona de no tomar en un inflable. Estaba justo más allá de su límite, entre el agua y el sol acuático con un bote lleno de langostinos. Sin Coast, no estaría en el negocio. Eso no es algo que él da por hecho.

“La gente del arrastrero, siempre están tratando de retratarnos como un grupo de abrazadores de árboles”, dice Wood. “Están asustados de que otras comunidades se organicen como Coast. Nos ven como enemigos, y no tiene sentido. El hecho es que todos deberíamos estar del mismo lado, todos queremos más pescado “.

 

Un gran pez aguja frente a la isla de Arran

 

En el fondo, Coast se trata de la noción revolucionaria de poner a las personas y su calidad de vida por encima de las ganancias para las grandes empresas. Y hay signos de recuperación en Arran: la capacidad de autocuración del mar no se ha eliminado por completo.

Luke Nelson ha estado haciendo trabajo voluntario para Coast por algunos años. Lo conocí mientras se preparaba para asistir a su primera reunión del panel asesor de la comunidad de Coast. Tiene 13 años. Todas las reuniones del comité deben tener un presente inteligente de 13 años, para mantener los discursos cortos y sin jerga.

“Me encanta todo sobre el mar y el medio ambiente marino”, dijo. “Quiero hacer todo lo que pueda para ayudarlo”. Quiero ser un biólogo marino. Salgo cada mañana, buceando con los cangrejos, el bacalao, las estrellas de mar y los erizos, y todos están dentro de la bahía “.

Eso es lo que sorprende, una y otra vez: qué maravillas hay debajo de la superficie del mar. Todos vimos cosas notables en Planeta Azul II, pero no tienes que viajar a la Antártida o a la Gran Barrera de Coral para encontrarlos.

Coast ha proporcionado una plantilla para que sigan otras islas. La Isla Fair se se encuentra al norte de Orkney, a casi 500 millas de Arran, un glorioso punto en el océano. En 1989, las pesquerías alrededor de la isla se encontraban en un estado de decadencia y las aves marinas morían por centenares en las playas. Fue una previsión del infierno.

Isla Fair tiene aproximadamente 50 residentes permanentes, por lo que las personas que viven allí deben hacer todo. Toma a Stewart Thomson. Él era, como su padre, un farero. Solía ​​ser un crofter, corriendo ovejas. Toca el acordeón. Hace exquisitas sillas con espaldas de paja tejidas. Cultiva su propia avena Shetland para la paja que necesita. Todavía sale a pescar. Y fue esencial en la creación del AMP que ahora rodea a la isla.

Orcas frente a la Isla Fair

Hay muchos factores que impulsan la economía de Isla Fair, pero de lejos el más grande es el de las aves. El Observatorio de Aves de Fair atrae observadores de aves dedicados que buscan rarezas extremas, personas que buscan el espectáculo de las colonias de aves marinas y paisajes inigualables, y otros que hacen viajes de un día desde cruceros. Todos traen dinero a la isla, algunos de ellos compran prendas de punto la isla, que ha sufrido un renacimiento reciente. Sin visitantes no puede sobrevivir.

Se sigue, entonces, que cuando las aves marinas morían en miles, era un gran problema. Los arrastreros habían limpiado las anguilas de arena de los mares circundantes, los pájaros tenían que volar a lugares distantes para encontrar comida, los repetidos viajes los agotaban y morían.

“Solía ​​anclar un palangre con 300 anzuelos”, dijo Thomson. “Lo bajarías, y tan pronto como lo hubieras hecho, podrías empezar a transportarlo de nuevo. Y habría suficiente pescado para tu familia con algunos para vender y otros para sal. Pero abolieron el límite de tres millas alrededor de la isla y los barcos llegaron y nos dejaron sin nada “.

¿Qué vamos a hacer? En una isla, eso nunca es una pregunta retórica. El antiguo director del observatorio, Nick Riddiford, todavía vive en la Isla Fair trabajando como ecólogo. “No es un remanso, muchos de nosotros hacemos trabajo internacional. Somos una comunidad innovadora “, dijo.

Utilizó su experiencia para presentar una propuesta para el AMP. Comenzó con mucho desaliento; Scottish National Heritage (SNH) les dijo que había “problemas de conservación mucho más apremiantes”. No hubo. Es solo que no puedes ver los problemas debajo del mar. No eres consciente de la devastación hasta que los cadáveres comienzan a acumularse en las playas. SNH finalmente aceptó esto y se puso del lado.

Suspensión de la incredulidad: se estima que 8 millones de toneladas de plástico terminan en los océanos del mundo cada año.

 

Con asesoramiento y financiamiento de Fauna & Flora International, una ONG que ya se había involucrado con Coast y otras organizaciones costeras, el área marina protegida (AMP) en la Isla Fair se estableció en 2016. Riddiford pronunció un discurso: “Nos ha llevado cinco años llegar hasta aquí. Ahora el verdadero trabajo duro tiene que comenzar “.

Y tiene. La Iniciativa de Medio Ambiente y Turismo Marino de Fair  fue establecida por los isleños para gestionar sus recursos marinos de manera sostenible. La logística es supervisada por Susannah Parnaby, administradora del observatorio y predicadora laica, y Fiona Mitchell, ex presidenta del consejo, que dirige la tienda en la isla. La suya fue la última cara que vi cuando salí de la isla. Ella también es bombero de aeródromo. Es ese tipo de lugar. Ingenioso.

“Estamos construyendo una relación positiva con la industria pesquera”, dijo Mitchell. “Han sido de apoyo. Enviaron representantes a nuestra fiesta de lanzamiento de la AMP. Es una gran cosa para ellos. Nuestra organización es impulsada por la comunidad, lo opuesto a la forma en que funcionan las cosas en la mayoría de los lugares “.

Todos somos más ricos por la existencia de estas comunidades isleñas. Nos dicen cosas que hemos olvidado, cosas que envidiamos en tierra firme. La información sobre el mar puede parecer noticias de Marte, pero para los isleños es una realidad cotidiana. Y es imposible que un visitante no se conmueva profundamente con todo esto.

La historia de los océanos se trata de lo que sucede debajo de las olas, fuera de la vista, alejado de la preocupación diaria de la mayoría de nosotros. Cuando nos enteramos de lo que está pasando, la verdad es impactante. La repentina y dramática revelación del Planeta Azul del daño causado por los plásticos muestra signos de ser un cambio de juego. Pero ¿qué podemos hacer al respecto? Pregúntales a nuestras comunidades en la isla: saben lo que sucede debajo de las olas, saben cómo pararse contra la máquina.

Y entonces, un largo momento robado para mí. Un breve trepador, y yo estaba en una playa, siendo lavado suavemente con el tipo de lluvia más pequeña que todavía es capaz de caer hacia abajo. Una cabeza se levantó del agua para examinarme gravemente, a unos 20 metros de distancia, y luego bajó de nuevo. Otro, y otro, hasta que todos estaban levantados al mismo tiempo: focas grises del Atlántico, dos docenas de ellas. Absurdamente, me acordé de una reunión pública, con personas que hablaban y luego volvían a sentarse. Las cabezas se levantaron, las cabezas cayeron. Me observaron, como los ángeles en el himno, con ojos tristes y asombrados. Y entonces, ¿sabes? Uno de los sellos levantó su voz en una canción.

 

Texto tomado de The Times

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