hi

Los clonadores de perros muertos

El cuchillo láser en la mano del doctor Hwang está tan caliente que se puede oler la carne quemada de la madre, pero se cauteriza cuando se corta para que no haya sangre. Una pinza mantiene abierta la reluciente herida rosada. La doctora se mete en su vientre con los dedos enguantados y extrae el útero con un sonido seco. Otro golpe del escalpelo térmico y está abierto el hueco, brota líquido. El recién nacido se sostiene en alto, el cordón umbilical se sujeta y se corta, y menos de tres minutos después de que entró la cuchilla, el bebé 1,192 ingresa al mundo.

Esta es la tercera vez en mi vida que veo nacer a un mamífero vivo frente a mis ojos, pero los nacimientos de mis dos hijos fueron muy diferentes de esto.

Para empezar, el bebé que está delante de mí es un cachorro, un bulldog inglés blanco, con la característica papada Churchilliana y el nudo de una cola. Su madre, confusamente, es un mestizo marrón, los dos no tienen ninguna relación genética. El cachorro 1,192 es un clon, concebido no por el contacto del espermatozoide parental y el óvulo, sino una copia de otro perro que murió hace unas semanas al otro lado del mundo, diseñado en un laboratorio e implantado en el útero de la madre sustituta.

Esta maravilla de la ciencia del siglo XXI no se ha realizado en nombre de la investigación, sino del comercio.

Los futuros dueños del pequeño bulldog lo están pagando, y sus hermanos, que nacieron de diferentes sustitutos hace unos días. 22 años después de que la oveja Dolly se convirtiera en el primer mamífero en ser clonado, la clonación se ha convertido en un negocio. Por el clon 1,192 y los otros 1,191 perros entregados exitosamente aquí, los clientes de la Fundación de Investigación Sooam Biotech han pagado una tarifa estándar de 100 mil dólares.

En todo el mundo, los adinerados amantes de los animales han recurrido a los científicos para que hagan lo más parecido a un milagro: el regreso, en forma física, si no en espíritu, de su amigo animal muerto.

El trabajo de Sooam Biotech, en la capital de Corea del Sur, Seúl, no se limita a las mascotas, sino que también clona perros de rescate, búsqueda y rastreo de las fuerzas armadas de varios países, y vacas y cerdos para la agricultura.

Foto: MARK ZASTROW

Pero lo más destacable de todo esto es el hombre detrás de él: Hwang Woo-suk, el científico con guantes de goma que lleva la cesárea canina.

Hace trece años, fue un héroe nacional en Corea del Sur y, entre los científicos de todo el mundo, un hombre en vías de ganar un premio Nobel por asombrosos e históricos descubrimientos. Entonces la gloria se convirtió en humillación de la manera más dramática posible. En unos pocos meses, Hwang fue expuesto como un fraude. En pocos años fue condenado y visto como un criminal. Ahora está de regreso, utilizando una tecnología que una vez fue destinada a curar el Alzheimer y otras enfermedades para resucitar a las mascotas de los ricos.

El éxito de Sooam Biotech se basa en hechos tristes e inevitables. Los dueños de perros aman a sus perros, a veces más que a sus semejantes. Pero un perro vive entre 10 y 15 años. En una vida promedio, el dueño de una mascota en serie puede vivir fácilmente a través de media docena de pérdidas.

“Sooam Biotech Research Foundation puede prolongar la compañía de su perro al devolverle los recuerdos que tiene con su amigo”, promete el sitio web del laboratorio. “La tecnología de clonación es posible en Sooam para cualquier perro, sin importar su edad, tamaño y raza. Sooam no solo realiza investigaciones de clonación de perros, sino que también sanamos los corazones rotos”.

El método de clonación está bien establecido, pero es complicado, y hay muchas cosas que pueden ir mal en el camino. Un propietario progresista lo pondría en movimiento cuando su mascota aún estuviera viva, pero para la mayoría de las personas, el deseo de preservar la vida comienza con la muerte. Un panel en negritas en la página de inicio de Sooam, anticipa la desgarradora búsqueda de los afligidos amantes de los perros, explica los pasos:

“Cuando su perro haya fallecido, NO coloque el cadáver dentro del congelador. Luego, siga pacientemente estos pasos:

1. Envuelva todo el cuerpo con toallas de baño húmedas.

2. Colóquelo en la nevera (no en el congelador) para mantenerlo fresco.

* Tenga en cuenta que tiene aproximadamente cinco días para extraer y proteger con éxito las células vivas.

* Póngase en contacto con nuestros especialistas completando el formulario de solicitud de servicio en www.notyoubutyou.com”.

Después de haber retirado la leche y los huevos del refrigerador de su casa, se debe contratar a un veterinario local para que tome muestras de biopsia del cadáver: tres de piel y tres de músculo.

Éstos son llevados a Seúl personalmente en el equipaje de mano del propietario afligido (no se confía en los servicios de mensajería un cargamento tan precioso como este y los tubos de ensayo de carne de perro pueden causar confusión en la aduana).

Una vez en Sooam, debajo de la lente de un microscopio poderoso, los técnicos toman un huevo de la madre sustituta y extraen su núcleo.

En este huevo vacío o “enucleado”, se inserta una célula del perro fallecido, que contiene su ADN: una descarga de electricidad fusiona a los dos, y se implantan de nuevo en el útero de la madre sustituta. La técnica se denomina “transferencia nuclear de células somáticas”.

Cuando los científicos británicos Keith Campbell e Ian Wilmut lo utilizaron en 1996 para clonar a la oveja Dolly, se necesitaron 277 intentos, pero Sooam informa una tasa de éxito de alrededor de 40 por ciento. 70 días después, si todo marcha bien, nacerá un cachorro.

Lo que sucede a continuación depende de las leyes de cuarentena en el futuro país del perro: el día que visito Sooam, hay más de 150 animales en las perreras del laboratorio, sentados esperando las semanas y meses necesarios para el papeleo que les permitirá a sus dueños llevarlos a casa.

Es un lugar de ternura implacable, donde cachorros diminutos e idénticos chapotean y se divierten: seis salukis pequeños en aquí, siete chihuahuas malteses mezclados allá, un trío de caniches ingleses. Los genetistas explican que, compartiendo el mismo ADN que sus antecesores, los clones pueden considerarse como el equivalente de gemelos idénticos nacidos en diferentes momentos. Pero curiosamente, no todos los perros son exactamente iguales.

Cinco beagles, destinados a ser perros rastreadores en el Aeropuerto Internacional de Incheon en Seúl, muestran pequeñas variaciones, una mancha blanca aquí y allá.

“Puede haber diferencias”, dice Hwang. “Es por lo que sucede en el vientre de la madre sustituta. Pueden verse afectados por el curso del embarazo, por algo que comió la madre sustituta, o por las hormonas en su cuerpo “.

Al igual que con los gemelos, tampoco se puede garantizar un temperamento idéntico, debido a los muchos factores ambientales que interactúan (desde la forma en que un perro es entrenado y acariciado a lo que come) que influye en la personalidad. Pero la extrañeza de lo que Hwang hace, perros casi idénticos nacidos de perros completamente diferentes, en la imagen de perros muertos, es muy clara en la escena de las perreras.

Sooam Biotech se basa en un complejo de cuatro pisos de concreto y vidrio en una colina en las afueras del sur de Seúl. Aquí trabajan unas 60 personas, tanto científicos como administradores. Las oficinas centrales contienen salas de reuniones con pantallas para presentaciones, oficinas y laboratorios sellados a los que se ingresan a través de escotillas y donde los visitantes deben ser atendidos, tapados y enmascarados. Pero el corazón emocional de la empresa es una amplia pared blanca cubierta con fotografías de personas encantadas y sus adorables cachorros clonados.

Cada cuadro está etiquetado con un nombre de lugar y una bandera nacional: Ottawa, Anchorage, Brasilia, Hyderabad, Guadalajara, Namyangju, Moscú, Tokio, Northampton y Los Ángeles.

Las fotografías muestran perros grandes, perros pequeños, perros bonitos, perros feos, perros lindos, perros torpes y perros feroces. Lo único que tienen en común es que todos son copias de originales que sus dueños querían tanto que estaban dispuestos a gastar 100 mil dólares en clonación, en lugar de visitar su centro local de rescate de animales.

Incluyen a Rebecca Bourne de Newmarket, propietaria de Minnie Winnie, descrita como el primer perro clonado de Gran Bretaña, quien ganó una competencia dirigida por Sooam; y Tom Rubython, un editor de Northampton, que cambió sus dos Mercedes para recaudar el dinero para clonar un spaniel muerto llamado Daisy.

“Si amas a un perro, entonces lo entenderás”, dice Hwang. “Mis clientes no consideran a sus mascotas como animales. Su perro mascota es como uno de su familia”.

Pero pocos de los que se ocupan de los servicios de Hwang son conscientes de su extraordinaria historia y de la tumultuosa secuencia de eventos que lo llevaron a este punto.

No he conocido a muchos veteranos distinguidos, pero Hwang Woo-suk es justo lo que imaginas que debería ser. Es un hombre caballeroso, discreto, de 65 años, con un aire de cortesía y humildad. Nació en Buyeo, en la parte central de Corea del Sur, en los últimos meses de la Guerra de Corea, en una familia golpeada por la pobreza y la tragedia.

Su padre, un agricultor de arroz, murió de un derrame cerebral a la edad de 40 años cuando tenía cinco años. Su madre, quien murió el año pasado a la edad de 101 años, crió sola a seis hijos. Woo-suk fue el quinto, y el único en ser educado más allá de la escuela primaria.

Fue a una famosa escuela secundaria en la cercana ciudad de Daejon y luego a la Universidad Nacional de Seúl, el Oxbridge de Corea del Sur. Su maestro lo instó a estudiar medicina, pero en su lugar eligió la ciencia veterinaria, porque quería hacer algo para mejorar la cantidad de familias de agricultores como la que había crecido.

Se dedicó a una búsqueda práctica: mejorar los rendimientos de la leche y la calidad de la carne al modificar la composición genética de las vacas y los cerdos.

En 1999, llegó a la atención nacional cuando anunció que había clonado una vaca llamada Yeongrong. Luego, en 2004, la revista Science, internacionalmente respetada, publicó un artículo de Hwang y su equipo en el que informaba sobre la creación exitosa de células madre humanas a partir de un blastocisto humano clonado, el grupo de células que es el precursor de un embrión.

Las células madre son las baldosas en blanco del cuerpo humano, con la capacidad de desarrollarse en células de diferentes tipos. Debido a esto, pueden servir como un tipo de “kit de reparación” humano, que repone las partes dañadas y enfermas del cuerpo.

Si los científicos pudieran tomar el ADN de un paciente, crear un embrión clonado y generar células madre, podrían usarse para tratar y prevenir enfermedades tan diversas como la enfermedad de Parkinson, la enfermedad de Alzheimer, la diabetes, la enfermedad cardíaca, la artritis y el tipo de accidente cerebrovascular que mató al padre de Hwang.

Las células de la médula espinal podrían regenerarse para dar movilidad a los cuadripléjicos. Las células de la piel podrían restaurar la apariencia de víctimas de quemaduras. Y debido a que las células se crean a partir del propio ADN del paciente, no serán rechazadas por el sistema inmunológico del cuerpo.

Equipos de científicos de todo el mundo habían estado persiguiendo tal avance.

Quince meses después, en mayo de 2005, Hwang publicó un segundo artículo destacable, que describe la creación exitosa de 11 “líneas” de células madre, producidas a partir del material genético de pacientes con lesiones de la columna vertebral. Tres meses después, presentó a un perro afgano llamado Snuppy (después de las iniciales de la Universidad Nacional de Seúl, donde ahora era profesor, la SNU), quien fue declarado el primer perro clonado del mundo.

En Corea del Sur, una nación con un agudo sentido de que el mundo en general no lo reconocía suficientemente, había un orgullo feroz e inmoderado en los logros de Hwang. El gobierno estableció un Centro Mundial de Células Madre para ser dirigido por el científico. La aerolínea nacional le prometió a él y a su esposa vuelos de primera clase gratis durante 10 años. La oficina de correos emitió sellos en su honor que mostraban una figura que se levantaba de una silla de ruedas, caminaba, saltaba y abrazaba encantada a un ser querido.

Luego, en noviembre de 2005, el programa de noticias de investigación PD Notebook , informó sobre las denuncias de conducta poco ética contra Hwang, que se había mencionado anteriormente en la revista Nature.

Entre los muchos huevos humanos utilizados como parte de su investigación, se afirmó, se encontraban los que se cosechaban de miembros femeninos de su propio equipo de investigación. Esto, si es cierto, sería una violación de las reglas ampliamente reconocidas destinadas a proteger a los científicos jóvenes contra la presión de sus adultos mayores. La insinuación en contra su héroe causó indignación entre los muchos admiradores de Hwang. Los anunciantes de Corea del Sur boicotearon el programa de noticias, hubo amenazas de muerte en línea contra los familiares de sus productores.

Dos días después, Hwang admitió que, a pesar de las negaciones anteriores, había tomado huevos de dos de sus colegas más jóvenes. Renunció a todos sus cargos en el gobierno y se disculpó, diciendo que había sido “demasiado impulsivo y debería haberse moderado”. Pero los rumores siguieron circulando sobre algo más serio que las fallas éticas.

En diciembre, otros científicos señalaron que varias de las fotografías publicadas de las líneas de células madre embrionarias mostraban la misma célula. Entonces uno de sus colaboradores dijo que la mayoría de las líneas celulares habían sido falsificadas.

Dos días antes del final de 2005, un equipo de investigadores de la Universidad Nacional de Seúl informó que no había evidencia de que alguna de las líneas de células madre se hubiera creado como se describe. Quince días después llegó el informe final, aplastante: ambos documentos publicados en Science habían sido falsificados.

La renuncia de Hwang fue rechazada. En cambio, fue destituido ignominiosamente por la universidad. En mayo de 2006, fue acusado de cargos penales. Su juicio y las subsiguientes apelaciones a tribunales superiores continuaron hasta 2014.

Al final, fue absuelto de fraude, pero fue declarado culpable de violar la ley de bioética de Corea del Sur y de malversar 830 millones de won (unas 430 mil libras esterlinas en ese momento). Estuvo en libertad bajo fianza durante el juicio y nunca fue a prisión. La sentencia de 18 meses fue suspendida; al justificar su indulgencia, el juez dijo que Hwang “ha demostrado que realmente se ha arrepentido de su crimen”.

Fue una curiosa conclusión. Los abogados de Hwang lucharon contra los cargos todo el tiempo. Incluso hoy, se presenta a sí mismo como una víctima de los errores de otros en lugar de uno mismo. 

Foto: Internet

“He cometido algunos errores críticos durante mi investigación”, dice. “No fue mi culpa, sino de otro miembro de la investigación. Pero toda la responsabilidad, todos los errores, me pertenecen. Así que tengo que asumir toda la responsabilidad. Todas las críticas deben venir a mí. Acepto todo y no quiero evitar la responsabilidad”.

Aceptar con sacrificio la responsabilidad, pero no la culpa, es la posición de un hombre que planea su regreso.

“Fue mi peor pesadilla”, dice. “Duró más de diez años. Pero pensé, tengo que hacer mi mejor esfuerzo. Dar algo no solo a la ciencia sino también a la sociedad, en compensación. Algún tipo de contribución a los seres humanos“.

La desgracia de Hwang no fue completa… en un solo asunto: fue reivindicado en el informe condenatorio publicado por su universidad. Aunque su investigación con células madre había sido falsificada, Snuppy, el cachorro afgano, no era falso.

Hwang había creado el primer perro clonado del mundo. Y esa sería su salvación.

“Estaba tan devastada por la pérdida de mi querida Samantha, después de 14 años juntos, que solo quería tenerla conmigo de alguna manera”, escribió Barbra Streisand en un artículo en The New York Times sobre el fallecimiento de su  coton de tuléar. “Era más fácil dejar ir a Sammie si supiera que podría mantener viva una parte de ella, algo que provenía de su ADN”.

Tal pensamiento, que Sooam Biotech alienta sin respaldar completamente, es una fantasía, por supuesto. Sammie se ha ido para siempre. Sus clones, Miss Violet y Miss Scarlett, son criaturas diferentes. No se trata solo de “reparar corazones rotos”. Es la última comercialización del impulso humano más antiguo y más fuerte de todos: superar, ante todo lo que racionalmente sabemos, la inevitabilidad de la muerte.

Hay fuertes argumentos para considerar que la clonación de perros mascotas no sea simplemente excéntrica, sino inmoral.

Todos los días, en todo el mundo, los perros no deseados son condenados a muerte. ¿Qué justificación puede haber para gastar sumas tan extravagantes para traer aún más al mundo?

“Muchos de ellos creen que están recuperando a sus perros, en lugar de ser solo un gemelo genéticamente idéntico”, dice John Woestendiek, un periodista ganador del premio Pulitzer y autor de Dog, Inc. “A menudo están de duelo. A menudo son ricos. A menudo no están acostumbrados a que les digan “no”. Solo a veces se dan cuenta de lo increíblemente egoísta que es su acto”.

“Además de la similitud en la apariencia externa, tendrías tantas posibilidades de replicar a tu mascota favorita al elegir una de Battersea Dogs & Cats Home”, dice el profesor Robin Lovell-Badge, del Consejo de Investigación Médica. “Y es probable que el primero sea amado más, ya que no fallará en tus expectativas”.

La clonación causa sufrimiento, especialmente a los vientres sustitutos, que son operados tres veces: extraer sus óvulos, implantarlos nuevamente y luego entregar a sus descendientes.

Sooam afirma haber reducido estas intervenciones al mínimo, junto con la proporción de implantes fallidos y exitosos. Enfatiza los beneficios que podría traer la clonación al salvar especies en peligro de extinción e incluso extintas (Hwang está involucrado en un proyecto con científicos rusos para hacer clones a partir de las células de un mamut congelado). Insiste en que los clones son animales típicos en todos los sentidos, y la evidencia es que sí tienen una esperanza de vida normal y la capacidad de reproducirse.

Pero al investigar su libro, Woestendiek escuchó historias de anormalidades aterradoras en los clones recién nacidos, incluyendo algunos con deformidades esqueléticas, uno nacido “amarillo verdoso” y otro con genitales masculinos y femeninos.

Si acepta que los perros, para algunos, son tan queridos como los niños, y que los clones pueden reemplazarlos con éxito, ¿esto no conduce inevitablemente a otra conclusión: que aquellos que han perdido niños humanos deberían poder clonarlos? ¿Y qué hay de los que han perdido a sus padres o sus amigos? ¿Qué pasa con los que no tienen hijos, a quienes les gusta el hijo de otra persona y quieren una copia propia?

 

“Hablando francamente”, admite Hwang, “sí recibimos solicitudes de clonación humana. Estoy totalmente en contra de tales solicitudes de un cliente, no solo yo, sino que todo mi equipo de investigación está muy convencido”.

Habiendo hecho lo que hizo, Hwang no puede permitirse ninguna sugerencia de impropiedad ética y clonación humana. En Corea del Sur es ilegal. Pero a veces en nuestra conversación parece vacilar.

“Mi filosofía es que es extremadamente criminal”, dice. “Pero socialmente … A veces simpatizo en parte. Pero si violamos las pautas éticas, nadie puede detener esta tecnología. Tenemos que mantener una base ética”.

“No fue solo un momento de debilidad”, dijo Alan Colman, científico de células madre del Instituto de Biología Médica de Singapur, luego de la condena de Hwang. “El grado de manipulación de la buena voluntad de las personas, especialmente de los demás científicos, lo hizo más”.

Y, sin embargo, para muchos en Corea del Sur, no sólo dentro de su propio laboratorio, sigue siendo un héroe.

“La única esperanza para nosotros es el Dr. Hwang”, dijo una de ellas, la madre de un hijo con una enfermedad renal crónica. “No pisotee nuestro único fragmento de esperanza”.

Él no se ha rendido. “Todavía tengo mi sueño de una mayor experimentación con células madre humanas”, dice. “En la actualidad, no me está permitido. Pero no he abandonado mi sueño”.

Los surcoreanos necesitan a Hwang como un héroe, al igual que los amantes de las mascotas necesitan sus habilidades como creador de clones. Y más bien, al devolver a la vida a las mascotas perdidas en forma de sus copias genéticas, ha resucitado una carrera que parecía estar fría y muerta.

 

Fuente: The Times

 

ES DE INTERÉS |

Baños de petróleo, la próxima gran cosa

-->