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¿Tratarías tu depresión viajando con hongos mágicos?

En el oeste de Londres, entre la porción húmeda del canal Grand Union y el High Line de Westway, donde White City se encuentra con Wormwood Scrubs, están a punto de comenzar a viajar nuevamente con psilocibina. El siguiente mes, voluntarios acudirán a las salas especialmente preparadas en las instalaciones del departamento de investigación médica del Imperial College y se convertirán en parte de lo que un experto describió como  “quizás el intento más ambicioso de separar el misterio científico de la experiencia psicodélica”.

Si las pruebas son como desean y esperan sus organizadores, sería un gran paso en el camino hacia el uso diario de drogas alucinógenas para tratar la depresión. Diablos, podría ser una gran carroza caleidoscópica para una mejor comprensión de la mente humana.

Primero, sin embargo, tienes que entrar. Las oficinas del Grupo de investigación psicodélica ubicadas en el piso superior del funcional edificio Burlington Danes son custodiadas en la recepción por un hosco Cerbero, tan inútil, que le lleva 20 minutos darse cuenta de que no te ayudará. Si alguien puede hacer una dosis de psicodélicos, es él. Afortunadamente, el hombre que he venido a ver parece casi etéreo desde detrás de las barreras electrónicas y me lleva a un edificio completamente diferente, donde se ha afianzado la idea de que la recepción está para recibir. A partir de ahí usamos un puente del primer piso para volver al edificio en el que estaba tratando de entrar en primer lugar. Oh, bueno, creo que una píldora te hace más grande y otra píldora te hace más pequeño.

Como la Reina es “Elizabeth II, por la Gracia de Dios del Reino Unido de Gran Bretaña e Irlanda del Norte y de sus Otros Reinos y Territorios Reina, Jefa de la Mancomunidad, Defensora de la Fe”, también mi hombre es el doctor Robin Carhart-Harris, Jefe de Investigación Psicodélica, Centro de Neuropsicofarmacología, División de Ciencias del Cerebro, Facultad de Medicina del Imperial College de Londres”.

Para una persona con un título tan grande, el doctor Carhart-Harris es un hombre joven y ligero, sin una pizca de pomposidad, con un par de marcas en el cuerpo debajo de la vestimenta informal. Tiene otro corte en el rostro y un largo corte de fleco que recuerdo que fue popular hace unos años. Tiene 37 años, es serio, amigable, directo y tiene ojos azules muy brillantes. Su sonrisa, en las raras ocasiones en que la despliega, suaviza la pequeña habitación desordenada en la que nos encontramos. Ni siquiera es su habitación. Pertenece al “gran queso” de la psicofarmacología británica, el legendario profesor David Nutt.

Rosalind Watts, psicóloga clínica que trabaja en la prueba de psilocibina en el Imperial College

Estoy aquí en parte por un libro. A principios de este año, me enviaron una copia de How to Change Your Mind: The New Science of Psychedelics (Cómo cambiar tu mente: la nueva ciencia de los psicodélicos), de un serio escritor estadounidense de comida, Michael Pollan. Es la mejor parte de 450 páginas y lleva al lector a través de la historia de las drogas psicodélicas, su ascenso y caída y, ahora, su ascenso nuevamente. Comencé el libro con los más firmes prejuicios contra las sustancias “que alteran la mente”, cualquiera que las tomara y, en particular, a cualquiera que hablara de ellas después. El libro de Pollan, con su énfasis en la ciencia de la mente, me hizo detenerme y repensar. Si fuera justo, ¿podría haber algo en todo esto después de todo?

Entra Nutt. Si parte de mi resistencia había sido durante mucho tiempo la suposición de que las drogas psicodélicas eran muy peligrosas, ¿cuál sería una reacción honesta a la información que algunos de ellos simplemente no lo eran? Y eso nos lleva de vuelta a una de las crisis menores del último gobierno laborista. En 2009, David Nutt fue presidente del Consejo Asesor sobre el Uso Indebido de las Drogas del gobierno. En un artículo que ganó titulares como “Alcohol peor que el éxtasis -jefe de las drogas-“, la sugerencia más notoria de Nutt fue que en un ranking de drogas peligrosas, donde la heroína y la cocaína entraban en los números 1 y 2 y el alcohol y el tabaco en 5 y 9, el cannabis, LSD y éxtasis calificaría en los lugares 11, 14 y 18. Esta clasificación se sumó a algunos comentarios anteriores de Nutt de que ejemplificaba diciendo mientras los jinetes de caballos podían esperar un “evento adverso” cada 350 salidas, los consumidores de éxtasis estaban en riesgo de un evento adverso una vez cada 10 mil salidas.

Nutt fue despedido por el secretario del estado en ese momento, Alan Johnson. Un año después, en un estudio publicado en The Lancet , Nutt asignó puntajes para la nocividad de varias sustancias. Booze clasificó como aterrador 72, la heroína era menor a 55, pero las drogas psicodélicas infligieron una fracción del daño, con el LSD en 7 y psilocibina en 6. En ese momento, estaba tan profesionalmente preocupado por las consecuencias del accidente de 2008 que no me di cuenta de lo que realmente significaba. En mi opinión, “viajar” era una forma peligrosa de escapismo, que en el mejor de los casos interfería con tu cabeza en lugar de alimentarla, y en el peor, tenía a las personas arrojándose fuera de las ventanas convencidas de que podían volar.

En el mismo año en que fue despedido como “zar de las drogas”, Nutt asumió la cátedra de neuropsicofarmacología en el Imperial College y dirigió la unidad allí. Para entonces ya se había encontrado con un joven bastante intenso llamado Robin Carhart-Harris. Carhart-Harris no había llegado a los estudios del cerebro y la química a través de la medicina o la ciencia. Llegó allí, como estudiante, a través de Freud y el psicoanálisis. “Quería comprenderme a mí mismo, supongo, y con la psicología convencional no lo estaba haciendo. Era toda la psicología cognitiva y los esquemas de cómo funciona la memoria: sin sangre ni agallas, ya sabes, nada de condiciones de la condición humana. Es obvio que hay toneladas de información en el trabajo de Freud, pero no podría decidir si realmente lo creía o no, si sabes a qué me refiero “.

El problema era: ¿las observaciones de Freud sobre las operaciones del inconsciente tienen una base concreta en la forma en que el cerebro realmente funciona físicamente? ¿Cómo podría probar la existencia de un inconsciente que opera bajo la superficie, solo rompiendo la tapa cuando recordamos los sueños o cometemos un error al pronunciar las palabras “Jeremy Hunt”?

La respuesta, intuyó Carhart-Harris, estaba en los psicodélicos, en sustancias que parecían, a partir de la versión de miles de personas que los habían tomado, para abrir una puerta entre las mentes conscientes e inconscientes. Con la asociación libre freudiana, él me dice que podría “romperse” después de tres años de análisis, “pero con los psicodélicos simplemente sucede de manera confiable…Las personas a menudo tienen estas experiencias profundamente catárticas”. Así que, desde el principio, Carhart-Harris quería llegar al inconsciente a través de los psicodélicos.

Carhart-Harris. FOTO:
TOM JACKSON / THE TIMES

¿Hizo algún viaje él mismo? Obviamente se le ha preguntado esto antes. “Todo lo que puedo decir es que deberías leer entre líneas allí. Según mi abuela, nunca tomé psicodélicos. Probablemente sea mejor así “.

Yo no lo presiono. Sería inútil. Pero las posibilidades son muy altas de que alguien de su edad haya sido introducido a los psicodélicos a través de “hongos” o hongos mágicos, hongos que contienen la psilocibina química. Estos habían sido legales hasta la Ley de Drogas de 2005. Un año antes se estimó que más de un cuarto de millón de personas en el Reino Unido habían consumido psilocibina.

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En esencia, hay tres tipos de drogas psicodélicas, que de diversas maneras inducen alucinaciones y estados de ser “alterados”. La primera, artificialmente fabricada, es LSD -dietilamida de ácido lisérgico- primero se cocinó en un laboratorio suizo durante la guerra con un boffin (término del argot británico para un científico dedicada a la investigación) llamado Albert Hofmann. Los segundos son alucinógenos naturales pero exóticos que se encuentran en diversos animales y plantas desde sapos hasta cactus, generalmente en América del Sur y Central. Y el tercero es la psilocibina, producida en más de 200 especies de hongos y más comúnmente cultivada en países como los Países Bajos.

Es como si alguien restableciera mi cerebro. Soy más extrovertido; Perdí peso. Me cambió totalmente

Érase una vez, y no hace mucho tiempo, el LSD era visto como una droga milagrosa que simplemente buscaba una aplicación. Según Michael Pollan, en los años entre 1953 y 1973, el gobierno de los Estados Unidos gastó 4 millones de dólares financiando 116 estudios separados de LSD, que involucraron a mil 700 sujetos. Mientras tanto, Sandoz, la compañía suiza que fabricaba LSD, en realidad la estaba regalando a los investigadores para que pudieran encontrar una forma de usarlo, al tiempo que afirmaba sus propiedades psicoterapéuticas. Fue lo suficientemente respetable como para que el actor Cary Grant lo dosificara durante su propia terapia; lo suficientemente moderno como para alimentar los eventos detrás de The Electric Kool-Aid Acid Test de Tom Wolfe; lo suficientemente estimulante como para ayudar a los Beatles con el álbum Sgt Pepper’s Lonely Hearts Club Band .

Pero a finales de los años sesenta llegó Timothy Leary, las historias de terror, los malos viajes, el miedo inducido por Charles Manson a lo que sucede cuando la mente de la juventud estadounidense se trastorna. En un tiempo sorprendentemente corto, casi todos los psicodélicos fueron proscritos, por lo que su uso para la investigación se redujo severamente. Aparte de algunos infractores de la ley y de hippies de larga trayectoria, el mundo psicodélico dejó de existir. Algo así como un puritano, estaba completamente desinteresado. La prohibición del cannabis me pareció tonta, como lo es para casi todos los que he conocido, pero la prohibición de los psicodélicos parecía estar bien. Nunca pensé en ello.

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Pero los psicodélicos están de vuelta. En parte porque los desarrollos en la neurociencia han alimentado un interés público mucho más sofisticado en la estructura y la química del cerebro, y en parte debido a las actividades de algunos destacados activistas.

“Ni siquiera sabía realmente sobre el uso de LSD en psicoterapia en los años cincuenta y sesenta, y qué tan extenso era”, dice Carhart-Harris. “Y una bombilla se encendió en mi cabeza. Tiene sentido. Pensé, ahora entiendo lo que es el inconsciente porque tal vez lo he visto. Y luego se sintió como una monomanía; Sabía que esto era lo que tenía que hacer. Entonces fui a buscar cómo podía hacer eso posible y allí fue donde encontré a Amanda Feilding, quien dirige la Fundación Beckley “.

En su sitio web, la Fundación Beckley se a sí misma como un grupo de expertos con sede en el Reino Unido, fundado y dirigido por Feilding, cuyo propósito es “promover la investigación psicodélica e impulsar la reforma de la política de drogas basada en la evidencia”. En lenguaje sencillo, esto significa que el fundador siempre ha creído que los psicodélicos son realmente buenos para usted, pero se dio cuenta de que la única forma en que serían legales sería si se produjera evidencia científicas sólidas para demostrar su relativa seguridad y beneficios concretos.

El nombre más destacado en su impresionante consejo asesor científico es el neurocientífico Sir Colin Blakemore, cuya hija Sarah-Jayne es también una importante neurocientífica. David Nutt está allí también.

Feilding, fundadora de Beckley, llamado así por la casa Tudor con fosa en Oxfordshire, donde nació, es la condesa de Wemyss y March. Ella nació en una familia aristocrática, se interesó en el misticismo, defendió la causa de la trepanación (perforar un agujero en el cráneo para lograr la iluminación), se presentó al parlamento a principios de los años setenta con un boleto de trepanación para todos, ella misma se trepó y persuadió a su marido para que hiciera lo mismo. Ella nombró a sus dos hijos Rock Basil y Cosmo Birdie. Pero durante las últimas décadas se ha dedicado a la reforma de las políticas de drogas y lo ha logrado con notable éxito. En efecto, ella y Blakemore se han convertido en emprendedores de la reforma, ayudando a encontrar fondos para proyectos serios que podrían conducir a cambios en la política.

Le pregunto a Carhart-Harris cómo vería su abuela a Amanda Feilding. “Un drogadicto en una gran casa con un agujero en la cabeza”, responde. “Pero ella es un personaje así, sabes, wow”.

Conocía a Nutt y había buscado en Google a Feilding. Era 2005 y él tenía 25. “Así que les escribí a los dos y primero obtuve una respuesta de Amanda, y luego usé mi respuesta de Amanda para poner mi pie en la puerta con David, dando a entender que ella me financiaría para investigar “. El gentil Carhart-Harris es más atrevido de lo que parece. Obtener dinero para la investigación es el requisito básico. Si Carhart-Harris pudiera llevar dinero de Beckley con él, entonces las cosas podrían pasar. Así que consiguió una entrevista con Nutt y ha trabajado mucho con él desde entonces. Y, como él dice, no fue solo la dosis. “Creo que David consideró esto algo de lo que solo podía salirse con la suya en los últimos años de su carrera, o que solo se atrevería a sancionarlo en ese momento. Así que, sí, él me ha abierto las puertas realmente”.

Trece años después y el plan juvenil de Carhart-Harris de recetar voluntarios con psicodélicos en situaciones controladas y luego estudiar sus imágenes cerebrales está en marcha. Beckley y sus donantes encontraron el dinero; el Ministerio del Interior (bajo estricta orientación) dio los permisos. Su equipo en el Imperial consta de 33 científicos e investigadores, incluido el doctor Mendel Kaelen, un neurocientífico que desarrolla música psicoterapéutica, y la doctora Rosalind Watts, de 37 años, psicóloga clínica con la ambición de abrir la primera clínica de terapia psicodélica del Reino Unido. Lo que se les permitió hacer en el primer estudio fue tomar sujetos que estaban deprimidos, darles dos dosis de psilocibina, estudiar sus cerebros a través de imágenes de resonancia magnética funcional (fMRI) antes y después, y ver qué sucedía.

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Hablo con dos de esos voluntarios.

Craig tiene 48 años y se deprimió gravemente en 2011 después de la muerte de su madre. Tomó antidepresivos y tuvo sesiones de terapia cognitiva conductual (TCC), pero nada parecía funcionar. Se acercó a Nutt directamente y, después de investigar, se le permitió convertirse en un voluntario. Él me describe cómo los dos viajes tuvieron lugar en una habitación de hospital, engañados por luces y coberturas para que parecieran cálidas y de alguna manera místicas. En todo momento había dos o tres personas con él.

En mi segundo viaje, vi que podía dejar ir mi dolor. Vi la verdad real de la situación

Él tenía una “ansiedad terrible” al principio, pero la atmósfera lo calmó y luego le dieron un par de pastillas de 5 mg en una olla de barro, “como un sacramento”. Cuando comenzaron los efectos, dice, comenzó a “narrar”, pero los cuidadores le sugirieron que se detuviera y simplemente “dejara que las cosas sucedieran”. Primero vio un rastro de bengala haciendo palabras en el aire que “sabía” que estaban en sánscrito. Luego, con los auriculares puestos, la música impulsó la experiencia. Se volvió helado y luego cálido; sentía como si despegara a través de las nubes; luego, él era un arroyo, avanzando, “uniéndose a un gran río” y luego un cuerpo de agua gigante.

En el segundo viaje, con una dosis mayor, viajó a través de un caleidoscopio “a 200 millas por hora”, luego, cuando la música era triste, regresó a su madre que moría de enfisema, y ​​ahora podía ver “que mi dolor era una úlcera”. Podría dejarlo, sin dejarla ir. Vi la verdad real de la situación”. Ya no tenía necesidad de ese tipo de dolor. Desde entonces, Craig ha tenido sus cambios de humor, pero no ha estado deprimido.

Sonia, de 39 años, madre soltera que sufría una desastrosa ruptura, se había deprimido seriamente. Ella engordó; no podría hacer frente ni a la maternidad ni a su trabajo. Ningún medicamento funcionó y, finalmente, su desesperado médico de cabecera le sugirió que participara en la prueba del Imperial.

Los resultados para Sonia han sido extraordinarios. La primera sesión para ella fue una gran decepción. Estaba agitada, irritada por la música y los cuidadores. La experiencia psicodélica que esperaba no sucedió y estaba aburrida y enfadada.

La segunda sesión fue diferente. “Literalmente vi la música. Era muy claro, se definieron patrones geométricos y luego animales fabulosos como los dragones. Entonces sentí que había abandonado mi cuerpo por completo. Pude ver que mi depresión fue lo que me sucedió a mí, pero ya no era yo. Podría ir a donde quisiera ir. No tuve que tener depresión “.

¿Desde entonces? “Es como si alguien reiniciara mi cerebro en 2015. Me cambió al 100 por ciento. Me volví mucho más sociable. Decidí ir al gimnasio. Pasé de la talla 16 a la 8. He vuelto al trabajo y puedo manejar a mi ex pareja “.

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Estas son solo dos personas, y es muy posible que otros tengan anécdotas diferentes. Pero tienen una gran similitud tanto entre sí como con muchas, muchas historias de los efectos del uso psicodélico controlado. Me recuerda en cierto modo a una versión benigna de Total Perspective Vortex en The Hitchhiker’s Guide to the Galaxy . De alguna manera u otra, el viajero “disuelve” su ego y sus problemas en un sentido de existencia universal. El tema de “volverse uno con las cosas” es constante.

Este segundo grupo de ensayos comparará la efectividad de la psilocibina como tratamiento para la depresión con un antidepresivo tradicional recetado por el NHS.

La teoría de Nutt, Carhart-Harris y otros es que el medicamento funciona para apagar la “red de modo predeterminado” del cerebro, que, según Carhart-Harris, “es una constelación de regiones que ocupan la línea media del cerebro, especialmente mucho en la parte frontal, la corteza prefrontal medial, y en el medio hacia la parte posterior, la corteza cingulada posterior. Este es un sistema excepcional por una serie de razones. Consume mucha más energía que en cualquier otra parte del cerebro y está más interconectada que en otras partes del cerebro. Es un ejemplo de corteza que se expande especialmente masivamente en humanos, y el tipo de funciones que están asociadas con este sistema son particularmente de alto nivel y podría decirse que son específicas de la especie; ya sabes, solo los humanos pueden hacer el tipo de cosas que este sistema parece permitir “

Este sistema de control, “el candidato más fuerte como sustrato biológico para el yo en el cerebro”, crea los atajos que necesitamos para funcionar rápidamente, y es interrumpido temporalmente por los psicodélicos. Esto hace que otras percepciones sean posibles. Tal como fusionarse con un universo más grande.

El equipo espera saber más después de este segundo grupo de ensayos, que comparará la efectividad de la psilocibina como tratamiento para la depresión con Escitalopram, un antidepresivo tradicional recetado por el NHS (Servicio Nacional de Salud, por sus siglas en inglés). Los ensayos se han establecido de tal manera que contrarresten el problema de los resultados contaminados por la expectativa del sujeto. El próximo lote de Sonias y Craigs podría no haber recibido el medicamento en absoluto, y se hará más para estandarizar su tratamiento posterior.

Me fascina ahora, donde antes solía aburrirme. Incluso solicité un lugar en uno de los retiros de fin de semana de la Sociedad Psicodélica en los Países Bajos, donde comen comida vegana, hacen algo llamado “trabajo de aliento” y sacan algo de psilocibina, todo en compañía de “facilitadores experimentados”. Pero mi esposa, Sarah, citando un episodio de psicosis en el hospital hace siete años y luego un roce con algo mucho más leve llamado amnesia global transitoria en 2016, se puso de pie tan fuere que voy a llevar la huella para siempre. Después de lo que le hice pasar, creo que tenía derecho a salirse con la suya en esto.

No soy científico, y mucho menos neurocientífico, así que no puedo evaluar la red de modo predeterminado ni explicar por qué las alucinaciones ocurren de la manera en que lo hacen, del mismo modo que no puedo explicar el contenido de los sueños. Algo está ahí, estoy seguro de eso. Al igual que Robin Carhart-Harris, me gustaría saber más al respecto. Mi instinto me dice que en 40 años, usaremos psicodélicos de forma tanto medicinal como recreativamente. Pero para entonces, por supuesto, mi flujo se habrá unido al gran río.

Algunos nombres han sido cambiados

*Texto tomado de The Times

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