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Autos eléctricos trastocan la tranquilidad de Apple

Apple está buscando comprar cobalto directamente de las compañías mineras en torno a una amenazante escasez del metal, ingrediente clave para la batería de iones de litio en sus iPhones y iPads.

Temerosos de que el crecimiento en autos eléctricos quedan poner presión en sus suministros, el gigante de la tecnología californiano ha estado en discusiones para asegurar contratos por “varios miles de toneladas métricas” de cobalto cada año por lo menos durante cinco años, de acuerdo con Bloomberg. Mientras que los teléfonos inteligentes utilizan aproximadamente diez gramos de cobalto refinado, una batería de un automóvil eléctrico usa de cinco a diez kilogramos.

Según las investigaciones de CRU, analista de bienes, para Glencore, la compañía minera, si las ventas de los vehículos eléctricos alcanzan un pronóstico de 30 millones para el 2030, impulsará aún más el explosivo crecimiento de demanda en el cobalto.

Pronostica un impacto “material” por la demanda de autos eléctricos a partir de 2020, con una necesidad de 24 mil toneladas extra para 2020, comparado con las 110 mil toneladas explotadas globalmente en 2017 y unas 314 mil toneladas extra para 2030.

Si Apple asegura sus propios contratos de cobalto, en lugar de dejárselo a las compañías que le suministran sus baterías, podría encontrarse en una intensa competencia con los fabricantes de vehículos por el metal.

La pláticas, que se entienden comenzaron hace más de un año, vienen detrás de una triplicación en el precio del cobalto en los últimos 18 meses, mientras los fabricantes de autos saltan completamente hacia el negocio de energía eléctrica o híbrida, siguiendo los gustos de Toyota y Tesla. Países incluyendo Gran Bretaña y Francia han dicho que prohibirán la venta de autos de petróleo y diesel a partir del 2040.

Apple se negó a comentar sobre las pláticas. Sin embargo, Ivan Glasenberg, jefe ejecutivo de Glencore, el productor de cobalto más grande a escala mundial, dijo en diciembre que el fabricante del iPhone estaba entre las compañías con las que estaba hablando sobre el cobalto, además de Tesla y Volkswagen.

El señor Glasenberg dijo que ningún trato ha sido firmado. “Nosotros no tenemos ningún contrato a largo plazo con Apple. Aún no firmamos nada con Apple.”

Él agregó: “Hemos visto las inversiones que las compañías automotrices están haciendo en vehículos eléctricos y necesitarán suministros de batería, por lo que la demanda por vehículos eléctricos es fuerte. Requerirá mucho cobalto y todos sabemos la escasez geológica del cobalto.”

El señor Glasenberg señaló que la oferta esta “relativamente constreñida”, como el cobalto no puede ser extraído como el litio, sino que es un subproducto principalmente del cobre y el niquel.

También hay preguntas sobre la estabilidad de oferta en la República Democrática del Congo, después de que el mes pasado su parlamento votara por elevar los derechos de extracción. El cambio está diseñado para asegurar que el país obtendrá una mayor parte del dinero pagado por sus bienes, pero elevará los costos para los productores.

Las compañías mineras están presionando en contra del cambio, el cual el señor Glasenberg dice conducirá a una inversión menor. “¿Puede el mundo producir suficiente cobalto como necesitará?… Lo que suceda en la RDC será importante avanzando,” dijo.

El movimiento de Apple de asegurar sus suministros de cobalto viene en torno a un instinto global de salvaguardar la oferta de metales cruciales utilizados en electrónicos mientras reduce su dependencia de la RDC, que suministra dos tercios del cobalto mundial pero ha sido criticada por abusos a los derechos humanos, incluyendo el uso de explotación infantil.

En respuesta a las críticas de los grupos de derechos humanos, Apple ahora solo usa cobalto refinado y fundido en China, Bélgica y Finlandia. Aceptaría el metal de la RDC sólo su viene de minas que puedan comprobar que proveen protecciones adecuadas de salud y seguridad y que salvaguarda en contra de la explotación infantil.

Michael Giblin, analista de extracción en S&P Global Market Intelligence dijo que usuarios finales del cobalto ya estaban buscando alternativas a este metal.

“Debido al rápido incremento en el precio del cobalto en el último año, y el hecho de que la mayoría del cobalto será extraído de áreas con inestabilidad política y social, la tecnología de las baterías continuamente evoluciona para reducir su dependencia de cobalto.

“La química de las baterías convencionales están siendo modificadas para reducir el contenido de cobalto por medio del aumento en contenido de otros metales, como lo son el níquel o el manganeso.”

 

Usos del cobalto

 

Baterías recargables El destino del 50 por ciento del cobalto producido globalmente: en teléfonos móviles, laptops, tabletas, herramientas, vehículos eléctricos, trenes eléctricos, bicicletas electrónicas, estaciones de energía renovable y almacenamiento de hogar

 

Electrónicos Tablas de circuito y semiconductores

 

Catalizadores Removiendo sulfuro de emisiones en aceite en refinerías y plantas eléctricas; bajando los requisitos de energía para procesos como reciclaje de plásticos, tintas y pigmentos utilizados en vidrio, porcelana, cerámica, pinturas, tintas y vajillas

 

Aleaciones Aerospaciales, prótesis de cadera y rodilla, cortando herramientas, equipo industrial

 

Atención médica Midiendo la vitamina B12; absorción y diagnosticando deficiencia de vitamina B12; detectando tumores y metástasis; radioterapia, particularmente en tratamiento de tumores cerebrales; esterilizando equipo. Fuente: Instituto de Cobalto.

 

 

Traducción libre de un texto publicado originalmente en The Times
https://www.thetimes.co.uk/article/apple-powers-up-fight-over-battery-metal-cobalt-blkr6t3hk

 

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